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Spotlight on: Gerald Faundez, Chilean Peer Support Worker (In English and En Español)

CTI Spotlight: Gerald Faundez, Chilean Peer Support Worker
Gerald FaundezGerald Faundez was interviewed by Sally Conover and Sara Schilling about his experience as a peer support worker in Santiago, Chile, with Critical Time Intervention – Task Shifting (CTI-TS), an NIMH-funded randomized trial in Brazil, Argentina and Chile. Eric Tapia Escobar contributed to this final summary.

Gerald reports that his recovery journey advanced greatly when he started to be treated in a public community mental health center (CESAM), in the municipality of San Joaquín, south of Santiago center. Gerald says that he has improved thanks to the more efficient and better quality care offered in the CESAM, in comparison to what is available in large hospitals. In fact, the southern zone of Santiago is where community mental health reform began in Chile. This initiative was spearheaded by Dr. Rubén Alvarado, who now leads the CTI-TS study in Santiago and at the time was Director of the Mental Health Program of the South Metropolitan Health Service. Currently, Dr. Alvarado and the CTI-TS team are lobbying so that CTI can become a regular service program in CESAMs and other health centers for individuals with severe mental illness.

My story

I had my first break when I was 18. At first, I was treated in the inpatient and outpatient services of hospitals, and always had to wait a long time for my appointments and to receive my medications. But, I was lucky that the hospital transferred me to CESAM San Joaquín, soon after it opened seven years ago, close to where I live. I have found the quality of the care at the CESAM is much better. Since there are fewer service users, the psychiatrist can spend more time with each person, and the rest of the staff know all of us by name and treat us with compassion.

CTI changed my life!

I remember that in October 2013, María José Jorquera and Sara Schilling – who were later my CTI-TS supervisors – came to speak to me and other users in the CESAM about recovery, hope, and the CTI intervention, which was started in the United States. It was the first time I heard about CTI, and its history with homeless individuals and those with other social problems, and I learned how this type of health intervention truly changed their lives.

María Jose and Sara asked if anyone was interested in working as a peer support worker (PSW) in a CTI program in Santiago. I had a gut feeling that this program could be good for both me and my family. I didn’t know anything about peers, but years earlier I had heard about a group of service users from a primary care center with physical illnesses who got together to offer one another mutual support. That made me think that I would like to help other people with mental illness, by sharing my experiences with them, but I didn’t know how to start.

After years of shutting myself up in my room, I had lost my social skills. I was afraid of being around lots of people. I didn’t know how I would ever make friends or have a girlfriend. When I was younger, I didn’t have any problems interacting with people. I used to like hanging out with my friends. However, once I became sick, my social network got a lot smaller. The opportunity to be a part of CTI, as a peer worker, opened a new door for me.

I really changed my internal “switch” with CTI – it gave me a new way of seeing the world. With the training and supervision, I learned a lot about CTI and how to implement it, and I became more and more confident over time. I even feel that now, I have a better social status for having worked with CTI. I am no longer just a patient, or a “sick person,” but a peer worker, with specific skills. I have a lot to contribute. I learned to use my own experiences with the illness and mental health services to help other users, in their own recovery paths. Now, because of my work on the CTI project, I’m comfortable giving presentations in huge auditoriums, filled with people.

The relationship between users and peers is unusual.

It’s impossible not to get close to the participants when you see them so often. I feel lucky that I formed a good bond with all the participants. This relationship is different than a friendship, because, as a peer, you have to be careful to keep some distance.

(Gerald uses participant X as an example.) At first, X didn’t understand what a peer is, even after I described CTI and my role. During our talks, I focused on listening to him and, at times, shared my own experiences. We would talk about women, beauty, his interests. We had a good connection. One time, when I visited X at his home, I brought some cookies and juice that I purchased with the stipend from the project. X lived in a place so small it was like a “doghouse.” I could see the loss of dignity that X suffered, due to discrimination against him as a person with a mental disorder. I felt close to him and wanted to show him that I cared. The cookies were a way of having a more human interaction with him.
Sometimes it’s difficult for me to see participants when they are midst of a crisis, and not speaking clearly, because I can relate to that. They tend not to grasp the importance of taking medications, and get confused about how many pills they have to take, and when to take them. I always tell them that “the meds help 50% and the other 50% has to do with your family, your surroundings, your perspective.” Many of the families have limited resources and little access to support services. I helped them set up calendars and other memory aids for taking their medications, and I taught them how to use the health center services.

They’re having an existential crisis.

Many of the participants were diagnosed right at the age when they were transitioning from adolescence to adulthood. They ask themselves: ‘What am I doing with my life?’ ‘Where am I going?’ They don’t know where the ball is going (a Chilean expression that means not knowing what your path in life will be). The most important thing is to be supportive during this process.

(Gerald explains his work as a peer with participant Y.) Participant Y had his first episode while he was in college, studying to be an engineer. He wasn’t able to continue with his thesis. The community mental health worker– my CTI-TS partner – and I worked a lot with Y’s family, since Y and his mother were close and spent a lot of time together. But, because of his symptoms, Y sometimes had a hard time expressing himself. During home visits, we worked with Y and his mother and sister to improve communication. I told them about my relationship with my mom and other family members. It was a gradual process, but Y advanced a lot. I also motivated him to participate in social activities, outside his family life. After he started going to tango lessons, his sister confessed that she had never imagined he would ever be able to socialize like that.

You have to begin at home.

I have been changing my family’s view of mental illness. I showed them a video I was in, and they were really impressed by the work I do and are proud of me.

Toward the end of the CTI-TS pilot intervention, I started to travel around Chile with our team, speaking about the intervention in conferences and seminars. I meet with users, family members, and professionals, and I use my story to show them that it’s possible to overcome the stigma associated with mental illness and to live a quality life. I try to encourage others to get training and become peer workers.

This project has helped me realize that people are always presented with opportunities, but the key is that one has to take advantage of them. This – CTI – is my opportunity. It fulfills me, and I feel that I am contributing to my country.

Thank you, CTI, for coming to Chile!


CTI Spotlight: Gerald Faundez, Par Trabajador Chileno

Gerald FaundezSally Conover y Sara Schilling conversaron con Gerald Faundez sobre sus experiencias como par trabajador (monitor) en Santiago de Chile en la intervención de CTI-TS, un ensayo clínico randomizado, financiado por el NIMH en Brasil, Argentina y Chile. Eric Tapia Escobar contribuyó a este resumen final.

Gerald dice que su camino de recuperación mejoró radicalmente cuando empezó a atenderse en un centro comunitario de salud mental (CESAM), en la comuna de San Joaquín, ubicada al sur de Santiago centro. Esta mejoría –señala Gerald– se debe a que su atención en el CESAM es mucho más rápida y cálida, a diferencia de los hospitales grandes.

De hecho, fue justamente en la zona sur de Santiago donde la reforma de la salud mental se comenzó su implementación. Esta iniciativa fue encabezada por Dr. Rubén Alvarado, el encargado del estudio de CTI-TS en Santiago, y quien en aquel entonces era el Director del Programa de Salud Mental del Servicio de Salud Metropolitano Sur. Actualmente, el Dr. Alvarado y el equipo de CTI-TS están haciendo las gestiones para que CTI se inserte en los CESAM y otros dispositivos de salud como un programa regular para personas con trastornos mentales severos.


Mi historia

Tuve mi primera crisis cuando tenía 18 años. Al principio, me atendía en hospitales, y siempre tenía que esperar mucho tiempo por mis horas médicas y para recibir mis fármacos. Pero hace siete años tuve mucha suerte, ya que me transfirieron del hospital al CESAM, cuando éste se abrió en mi comuna. He encontrado que la calidad de la atención en el CESAM es mejor. Dado que hay menos usuarios, el psiquiatra puede pasar mayor tiempo con cada persona y el resto del personal nos conocen a todos los usuarios por nombre y nos tratan con compasión.

¡CTI cambió mi vida!

Recuerdo que en octubre de 2013, María José Jorquera y Sara Schilling – quienes luego eran mis supervisoras de CTI-TS– llegaron al CESAM a hablar conmigo y otros usuarios acerca de la recuperación, esperanza y la intervención CTI, que se inició en los Estados Unidos. Fue la primera vez que escuché hablar de esta intervención y su historia con personas en situación de calle, y otros problemas sociales, y cómo este modelo de intervención en salud cambió sus vidas.
María José y Sara nos preguntaron si alguien estaba interesado en trabajar como un par en un programa de CTI en Santiago. Yo tenía un presentimiento de que este programa podría ser bueno para mí y también para mi familia. Yo no sabía nada acerca de los pares, pero hace unos años había escuchado sobre un grupo de usuarios con enfermedades físicas en un centro de atención primaria, se reunieron para apoyarse entre ellos. Eso me hizo pensar de que me gustaría ayudar a otras personas con enfermedades mentales, compartiendo mis experiencias con ellos, pero yo no sabía por dónde empezar.

Por los años que pasé casi todo el tiempo encerrado en mi pieza, había perdido mis habilidades sociales. Tuve miedo de estar rodeado de mucha gente. No sabía cómo iba a hacer amigos o tener una novia. Cuando era más joven, no tenía ningún problema para interactuar con la gente. Me gustaba salir con mis amigos. Sin embargo, después de que me llegó la enfermedad, mi red social se redujo muchísimo. La oportunidad para formar parte del equipo de CTI como un par, abrió una nueva puerta para mí.

Cambié el “switch” con CTI – es una nueva manera de ver el mundo. Con la capacitación y la supervisión constante, aprendí mucho sobre CTI y como aplicarlo, y con el tiempo mi confianza siguió aumentando. Incluso ahora siento que tengo un mejor estatus social por trabajar con CTI. Ya no soy tan sólo un paciente, ni tampoco un enfermo, sino que un par con habilidades específicas. Una persona que puede aportar mucho. Aprendí a usar mis experiencias con la enfermedad y con los servicios de salud mental, para ayudar a otros usuarios en sus propios caminos de recuperación. Ahora, gracias a mi trabajo en el proyecto de CTI, me siento cómodo dando presentaciones a un auditorio lleno de gente.

La relación entre un usuario y un par es inusual.

Es imposible no tener compasión por los participantes cuando uno los ve con tanta frecuencia. Me siento afortunado de que logré formar una buena relación con todos los participantes. Esta relación no es la misma que una amistad, porque como par uno tiene que tener cuidado de mantener una cierta distancia.

(Gerald utiliza participante X como un ejemplo.) Al principio, X no entendía mi rol como par, aún después de que le había explicado CTI y mi función específica. Durante nuestras conversaciones, me enfoqué en escucharlo y en ocasiones compartí mis propias experiencias. Hablábamos de las mujeres, la belleza, sus intereses. Formamos un buen vínculo. Una vez cuando visité a X en su casa, llevé unas galletas y jugo que había comprado con el dinero que me dio el proyecto. X vivía en una casa tan hacinada, que es como si fuera una “caseta de perro.” Podía ver la pérdida de dignidad que X sufrió, debido a la discriminación contra él por tener un trastorno mental. Tuve cercanía con él y quería mostrarle que él me importaba.

Las galletas eran una manera de tener una interacción más humana.

A veces es difícil para mí ver a los participantes cuando están en una crisis, que no están hablando con claridad, porque me identifico con eso. Ellos suelen no entender la importancia de tomar medicamentos o se confunden acerca de cuántas pastillas deben tomar y cuándo deben tomarlas. Yo siempre les digo “los medicamentos ayudan 50% y el otro 50% tiene que ver con su familia, su entorno y su perspectiva.” Muchas familias tienen pocos recursos y poco acceso a los servicios. Les ayudé a armar un calendario y otras herramientas para ayudarles a recordar sobre la toma de los medicamentos y les muestro cómo acceder a los servicios de atención.

Están teniendo una crisis existencial.

Varios participantes fueron diagnosticados en la edad que estaban pasando de ser un adolescente a ser un adulto. Ellos se preguntan: “¿Qué estoy haciendo con mi vida? ”¿A dónde voy?” Ellos no saben ‘hacia dónde va la pelota’ (una expresión chilena que significa no saber cuál será su camino en la vida). Lo más importante es apoyarlos en este proceso.

(Gerald explica su trabajo como par con el participante denominado “Y”). El participante Y tuvo su primer crisis cuando estaba estudiando en la universidad para ser ingeniero. Él no pudo continuar con su tesis. Trabajamos mucho junto con la trabajadora comunitaria –mi dupla de CTI-TS- con la familia de Y, ya que Y y su madre eran muy cercanos y pasaron mucho tiempo juntos. Pero a causa de sus síntomas, Y tenía dificultades para expresarse. Durante las visitas domiciliarias, trabajamos con su madre y su hermana para mejorar la comunicación. Les hablé de mi relación con mi propia madre y otros familiares. Fue un proceso gradual pero con avances importantes. También lo animé a participar en actividades sociales fuera del ambiente familiar. Él empezó a ir a clases de tango, y su hermana me dijo que nunca hubiera imaginado que él podría ser capaz de socializar de esa manera.

Uno tiene que comenzar en casa.

He estado cambiando la perspectiva de mi familia sobre salud mental. Les mostré el vídeo en el cual yo participé y quedaron fascinados por el trabajo que hago y se sienten muy orgullosos de mí.

Desde el final de la intervención CTI-TS, he viajado alrededor de Chile con nuestro equipo, hablando sobre CTI en conferencias y seminarios. Me encuentro con diferentes usuarios, sus familiares y profesionales y uso mi propia historia como un ejemplo de cómo uno puede superar el estigma de los trastornos mentales y tener una vida de calidad. Hago lo posible para fomentar su capacitación y participación como futuros pares.

Este proyecto me hizo entender que el ser humano siempre tiene oportunidades, pero hay que aprovecharlas y que “ésta – CTI – es la mía”. Me siento pleno con este modelo de intervención y siento que aporto a mi país.

¡Gracias CTI por llegar a Chile!

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